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Alerta Vermelho de uma Estrela Próxima
7 March 2014

Visto do conforto do dia-a-dia das nossas vidas sentimos frequentemente que o espaço está muito longínquo. Mas quando pensamos um pouco mais apercebemo-nos de que a Terra é parte do espaço. O nosso planeta gira através do espaço tal como outros planetas, estrelas e até galáxias. Tal como todo resto, é ainda constituído pelos mesmos materiais básicos ou “matéria”, razão pela qual encontramos os mesmos materiais no espaço e em “casa”.

Os astrónomos acabaram de observar grandes quantidades de um destes materiais - monóxido de carbono, em redor de um estrela chamada de Beta Pictoris. O monóxido de carbono é um composto químico que encontramos na Terra e que resultam de algumas combustões, tal como os incêndios florestais e a atividade vulcânica.

Beta Pictoris está rodeada por um grande disco de poeira e gás cósmico que contém no seu interior um planeta. Foi a partir deste disco de poeiras que este planeta se formou.

Novas observações mostram que o disco contém grandes quantidades de monóxido de carbono. Porque razão isto é interessante? Bom, este gás é fácil e rapidamente destruído pela luz da estrela. Então porque razão ainda não desapareceu?

Os astrónomos acreditam que o monóxido de carbono é constantemente libertado no interior do disco de poeiras por cometas, asteróides e pequenos planetas. Todos eles devem conter grandes quantidades de monóxido de carbono que se liberta para o disco, quando estes objetos se destroem ao chocar uns com os outros.

Tal como a água o monóxido de carbono pode existir em diferentes estados físicos. Dentro dos cometas e asteróides está congelado, no estado sólido, da mesma forma que a água se transforma em gelo quando as temperaturas são muito baixas. No disco o monóxido de carbono está na forma de gás, semelhante ao vapor que se liberta das bebidas quentes.

Uma quantidade tão grande de gás à volta de Beta Pictoris significa que em cada cinco minutos um grande cometa deve ser completamente destruído!

Facto curioso

É uma sorte para nós, que esta nuvem de monóxido de carbono se encontre tão distante pois quantidades elevadas deste gás são extremamente tóxicas para os seres humanos e animais.

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